LEVON HELM - ELECTRIC DIRT

In de herfst van 2007 verscheen "Dirt Farmer", het eerste album van de legendarische drummer en zanger van The Band Levon Helm in vijfentwintig jaar. Helm had de jaren daarvoor te kampen met keelkanker en deze gelukkig overwonnen. Op "Dirt Farmer" kon je aan de stem van Helm goed de gevolgen van deze ziekte horen die rauwer dan ooit was. En nu na deze miraculeuze terugkeer volgt al weer een nieuw album, "Electric Dirt", een album dat deels in het verlengde van "Dirt Farmer" ligt, maar uiteindelijk toch een totaal andere plaat is.

Levon Helm maakte bijna twee jaar terug een glorieuze rentree, nadat hij eind vorige eeuw met keelkanker te kampen had gekregen, iets wat aan zijn verbluffend krachtige stemgeluid bepaald niet viel af te horen. Gestimuleerd door zijn dochter Amy, zangeres bij het uitzonderlijke Americanacombo Ollabelle, en geproduceerd door Larry Campbell, lange tijd gitarist bij Bob Dylan, was "Dirt Farmer" (2007) opgebouwd rond een stel rurale volksliedjes die de vroegere drummer en zanger van The Band zich herinnerde uit zijn armoedige jeugd in Arkansas.

Helm verraste ons met een zuiver rootsalbum, kan weliswaar niet meer de kracht brengen die zijn zuidelijke stem bij The Band zo gedenkwaardig maakte (zoals "The Night They Drove Old Dixie down" en "Up on Cripple Creek"), maar op "Dirt Farmer" wordt van die nood een deugd gemaakt. Zijn beperking versterkt de authenticiteit van het repertoire en de losse akoestische setting met geestverwanten. Door de hulp van onder andere Buddy Miller, Dylan-gitarist Larry Campbell en dochter Amy keert Helm op deze plaat op indrukwekkende en indringende wijze terug naar zijn roots en laat hij de hoogtijdagen van The Band herleven. Opgenomen in zijn herbouwde schuurstudio keert Helm met "Dirt Farmer" terug naar zijn vroegste wortels, zingt traditionals die zijn ouders hem leerden, hij imponeert gewoon met deze sobere plattelandsfolk vol melancholie. Muziek waarin de man die altijd wat op de achtergrond acteerde nu nadrukkelijk op de voorgrond treedt en zijn ziel bloot legt. Dankzij een uitstekende begeleiding van vooral akoestische instrumenten werd het een bijzondere plaat die terecht een Grammy won voor "Best Traditional Folk Album" van het jaar waarna The Americana Music Association hem tot "Artist of the Year" benoemde.

"Electric Dirt" sluit naadloos aan bij "Dirt Farmer" en niet alleen in de titel. De aanpak en de songs zijn te vergelijken met elkaar en ook "Electric Dirt" ligt diep in de zuidelijke roots van Helm: soul, gospel en blues. Hij maakt gebruik van grofweg dezelfde band die ook regelmatig deel uitmaakt van zijn wekelijkse Midnight Ramble shows, waarin een hoofdrol is weggelegd voor dochter Amy en multi-instrumentalist Larry Campbell, die ook de productie deed. Met als uitgangspunten het geluid dat deze band live weet neer te zetten en de sfeer van maandelijkse jams op Helms ranch Midnight Ramble in Woodstock heeft het album dankzij de losse sfeer een doorleefde en organische feel gekregen.

We vinden op dit album o.a. covers van Muddy Waters, Staple Singers, Grateful Dead, Stanley Brothers en Randy Newman, coversongs allen voorzien van Levon’s eigen stempel. Waar we in de inleiding schreven dat het een totaal andere plaat is, gaat het hier over zijn stem, want wanneer we "Electric Dirt" vergelijken met zijn nieuwste, valt op dat Levon Helm aanmerkelijk beter is gaan zingen. Waar zijn stem op de voorganger onherstelbaar leek aangetast door zijn ziekte, klinkt Helm nu weer ouderwets goed. Een song als "Golden Bird" van Happy Traum wordt door Levon Helm gezongen alsof hij nooit anders heeft gedaan, het had best op een album van The Band kunnen staan. Ook hoorden we op "Dirt Farmer" voornamelijk traditioneel rurale folk, nu is wel duidelijk als hij bovenvernoemde artiesten covert deze keer een veel breder palet bestrijkt. "Move Along Train", "Stuff You Gotta Watch" en "You Can't Lose What You Ain't Never Had" zijn het meest bluesy andere zijn dan meer funk of country getint. Ook op zijn nieuwe plaat wordt Helm bijgestaan door een aantal ouwe rotten uit het vak. Zo neemt Allen Toussaint het koperwerk voor zijn rekening in "King Fish" van Randy Newman, maar ook in drie andere nummers komt deze blazerssectie terug. Net als "Dirt Farmer" bevat "Electric Dirt" voornamelijk covers, "Grovin' Trade" schreef Helm echter zelf en is meteen een hoogtepunt op deze plaat. Het moet genoeg zeggen over de kwaliteit van deze plaat, want Levon Helm kan met al deze genres uitstekend uit de voeten.




 

Artiest info
Website  
Myspace  

Label: Vanguard record
Distr.: Munich records