JOSE JAMES CELEBRATES BILL WITHERS ‘LEAN ON ME’ @ AB, BRUSSEL - 11/09/18

In 1973 concerteerde soullegende Bill Whiters met zijn band in de concertzaal Carnegie Hall in New York, destijds 37 jaar oud. Bijna een halve eeuw later stond dinsdagavond jazzman Jose James uit Minneapolis met zijn kwartet in de Brusselse concertzaal om de memorabele soulzanger te huldigen ter gelegenheid van diens tachtigste levensjaar. Jazzzanger José James beschouwt de AB inmiddels zowat als zijn nieuwe thuis, waar hij vele keren passeerde. Hij was werkelijk geëmotioneerd toen hij het enthousiaste publiek toevertrouwde dat de AB voor hem een speciale plaats betekent, waar hij verwelkomd werd als een lang verwachte vriend. Dat hij de AB de beste zaal ter wereld noemde, komt over als een oprechte lofbetuiging van iemand die immers gans de wereld bereisde.

Het getuigt van bescheidenheid om even je eigen muziek opzij te schuiven om in plaats daarvan een tribuut te brengen aan een van je helden. In het verleden deed José James dit al met een hulde aan jazzlegende John Coltrane en het bluesicoon Billie Holiday, artiesten die hij als zijn muzikale ouders beschouwt. Op dinsdagavond ging zijn eerbetoon in de AB uit naar soulzanger Bill Withers, destijds ingehuldigd in de ‘Rock & Roll Hall of Fame’, van wie hij persoonlijk de goedkeuring kreeg voor dit ‘Lean On Me’ project. Zelf debuteerde José James in 2008 met het album ‘The Dreamer’ en bouwde sindsdien een internationale carrière uit die zijn talent bevestigde en stelselmatig ook zijn populariteit vergrootte. Hij bracht ook al een half dozijn albums uit en dat hij ingeschreven stond in de ‘New School for Jazz & Contemporaray Music’ kan je horen in de veelzijdigheid van zijn muziek.

José James is een kleurige figuur zoals hij zich lenig op het podium beweegt. Met zijn afrokapsel, zijn beige franjejasje, zonnebril en expressieve gebaren oogde hij exotisch en excentriek. Zodra hij echter met Whiters soulklassieker ‘Ain’t No Sunshine’ het concert aanving werd je al direct betoverd door voornamelijk die gloedvolle wendbare en aparte stem die alle toonhoogtes aankan. José James herinterpreteerde de klassiekers van Withers naar eigen aanvoelen en mengt er soms wat hiphop en rap tussen. Af en toe lijkt hij zelfs te improviseren en zijn stem als instrument te gebruiken. Vooral in aanvang volgden de tijdloze songs van Bill Withers elkaar op. Op het vaak gecoverde ‘Ain’t No Sunshine’ volgde het zwoele en ontroerende ‘Grandmama’s Hands’. Bill was nog zeer jong toen zijn ouders scheidden. Zijn vader en moeder waren 47 jaar en 41 oud toen Bill geboren werd en Bill verbleef daarna afwisselend bij zijn moeder, tante of vader. Al die tijd was zijn grootmoeder zijn houvast, de constante in zijn leven. Hij had dan ook een bijzondere band met zijn ‘grandmama’, getuige het liefdevolle ‘Grandmama’s Hands’. De song, inlevend vertolkt, ontroerde en bracht de moeilijke jeugd van Bill in herinnering.

Ook de bandleden, door de frontman meermaals voorgesteld, hadden hun aandeel in de sfeerschepping en het her-evoceren van de tijdsgeest en de songs van Bill Withers, al verwerkte José James al die bekende songs tot een modern geheel met soms een funky groove waarin ook beat, piano ragtime, de wahwahgitaar of honky ritmegitaar opvallend waren. Gitarist Brad Allen Williams, jazzpianist Takeshi Ohbayashi en de ritmesectie met Robin Mullarkey op bas en Nate Smith op drums, -die een nummer lang mocht soleren-, bepaalden mee de aanstekelijke groove zoals bij ‘Who Is He (and what is He to You)’ of het opzwepende ‘Use Me’. Het verwarmende ‘Lean On Me’ met een pianosolo van de Japanse New Yorker was een eerste hoogtepunt, in zoverre bij een overvloeiend concert van de ene topper naar de andere nog van hoogtepunten sprake kan zijn. Ook het zielsmooie en droefgeestige ‘Hello Like Before’, met daarin een sprankeltje hoop verweven, met heimwee naar wat eens was, verkilde en greep naar het hart. Het liefdeslied ‘Kissin’ My Love’ ging eraan vooraf. Het sprankelende zonovergoten ‘Just The Two Of Us’ droeg hij op aan het publiek, dat bij het daaropvolgende opwekkende ‘Lovely Day’ begeesterend meezong.

Al die songs werden door het vijftal tot nieuw leven gebracht met respect voor het origineel maar met toevoeging van jazzfraseringen, percussieve klanken, beat, hiphop en tekstflarden, een combinatie van soulvolle eigentijdse crossover jazzmuziek. Tussendoor belichtte José James elementen uit het leven van Bill Withers en in het bijzonder het belang van diens muzikale erfenis. Bijvoorbeeld, hoe de soulzanger zich in een moeilijke tijd in een mijnstadje een weg naar boven bevocht en hindernissen overwon. Hij herinnerde ook aan diens herhaalde boodschap om zich te verzetten tegen alle racisme, separatisme en segregatie en in de plaats daarvan steeds naar communicatie en verbinding te streven als één ‘United One People’. Op deze warme nazomeravond was er niet veel nodig om alle aanwezigen tot een eenheid te laten samensmelten. Teruggeroepen voor een toegift bracht de zanger/gitarist nog ‘Trouble’ en het uitnodigende ‘Come To My Door’ met het troostende ’Oh, I just want you to know, it’s alright, it’s alright ..’, beide eigen songs. Binnenkort komt het album ‘Lean On Me’ uit op het Blue Note jazzlabel, geproducet door Don Was. In afwachting hernieuwde José James reeds Live in de AB de soulvolle hits van Bill Withers op de hem geëigende originele wijze met inventieve jazzy inkleuring.

Marcie

Foto's © Yvo Zels

 

 

 

 

 

 

 


 

Artiest info
website  
facebook  

AB, BRUSSEL